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Warm to idea of playing in Milwaukee?


Originally Published: April 7, 2011
By J.A. Adande


當John Hammond開始說話時,說話的速度快得像是個拍賣官。他站在講台上準備開始。他要賣的是密爾瓦基公鹿隊的概念。


「我們還是很愛我們的球隊。」在主場比賽開始前,公鹿隊總管這樣告訴一群季票持有者。這是充滿傷兵的一季,但是Hammond持續找到理由去相信。他說的越多,就越愉快。


他開始形容Corey Maggette單打時多有效率,然後他開始說到三脅位置,然後模仿Maggette的起動步。


好吧,Hammond是個業務員,但是他也是個誠實的人。他對於自己的產品會說實話。


「就本質上而言,我們沒有環繞一位球星建立球隊。」他說。


換句話說,公鹿隊不是冠軍挑戰者。因為在NBA裡,冠軍球隊是環繞球星建立的。而且有人相信頂級自由球員會來到密爾瓦基嗎?


「我認為這是可行的。」Hammond在稍後的一次訪問中說道。「但是機率比較大的,是因為選秀而來到我們這裡。也許我們做出正確的動作贏得頭彩。他也可能是透過交易─也許吧─誠實點且現實的說,自由球員的可能性比較低。但是透過選秀為什麼不可能呢?」


這是他們相信的,希望選秀可以像1969年那次再度發生,那時的狀元籤為他們帶來剛在稱霸的UCLA畢業的Kareem Abdul-Jabbar(彼時還叫做Lew Alcindor)。(那次的選秀他們也得到了Bobby Dandridge,曾經四次入選全明星賽。)


但是Abdul-Jabbar的經驗是苦樂參半的。沒錯他史上得分王的紀錄始於在這裡平均28.8分的菜鳥球季,他還三度在公鹿隊贏得最有價值球員。當Oscar Robertson次年透過交易加盟時,他們贏得了一座冠軍。但是Abdul-Jabbar也創造了超級球星離開小市場球隊的原型。1975年他想要到大一點的城市,一個更為多元的城市,一個海邊城市。他強迫球隊把他交易到洛杉磯湖人隊。


其中還是有些減輕痛苦的因素。那不像Carmelo Anthony交易到紐約那樣冗長又公開。Abdul-Jabbar也不像LeBron James離開克里夫蘭那樣被那麼多怨恨圍繞。


「那時候當然感覺痛苦,但是現在想來我記得,兩支球隊和Kareem展現的格調和正直完成了解決之道。」公鹿隊商業營運副總裁John Steinmiller說,他在球隊裡各種職位的工作經驗已經有40年。


而且你不會從忠實球迷Doug Dorrow口中聽到任何反Kareem的情緒。


「他為我們帶來一座冠軍。」Dorrow說。「1974年他把我們帶進冠軍賽。我們本來也可以贏的。有那傢伙,我們大概有五六年都在那裡。」


儘管他們再沒有真的到「那裡」,至少公鹿隊交易拿回的球員(Brian Winters、Elmore Smith和透過選秀來的Dave Meyers和Junior Bridgeman)讓他們在八十年代早期,在東區大概只遜於塞爾蒂克和七六人隊。


但是Abdul-Jabbar仍然是球隊最卓越的標準和離隊的範例。公鹿隊接下來的三支狀元籤─Kent Benson、Glenn Robinson和Andrew Bogut─再也沒有人能夠繳出名人堂級的成績。就算他們還能得到像是Abdul-Jabbar那樣的球員,他們也很懷疑可不可以把他留下來。


「密爾瓦基沒有排在很多傢伙名單上的第一位,好嗎?」Dorrow說。


「也許我們可以交易來一個偉大球員,他可以加盟、在這裡打好幾年球,但是他是來自紐約或是費城……」


Dorrow聳聳肩,說了幾句可以體會之類的話。


「拜託,我大學畢業之後就回到這裡。」他說。「不是每個人都可以這樣的。」


不管你相不相信,Abdul-Jabbar正是我相信小市場球隊應該有機會付更多錢的範例。Kareem一開始會來到密爾瓦基的理由就是錢。他同時也被ABA的紐約網隊選中,在他從小長大的曼哈頓天際線打球的想法吸引了他。但是對於一個剛起步的聯盟想要和既存者爭奪天分來說,很令人驚訝的,網隊開出了比較低的價碼,所以Abdul-Jabbar選擇了公鹿隊比較多的薪水。


那些錢來自哪裡?在富比士NBA球隊價值排名裡,公鹿隊依然排在墊底,根據該雜誌,球隊價值2.58億元,每年收益9,200萬元。


公鹿隊主場布萊德利中心(Bradley Center)在1988年開幕,那是在龐大無比,充滿豪華包廂的NBA建築之前。Steinmiller稱它為「中年明星」。


「建築的骨架還是很棒。」他說。「但是收益的來源已經改變。」


現在沒有蓋新球場的紛圍,Steinmiller也沒有在等待另一筆9,000萬元的私人捐獻,就像州政府之前從布萊德利家族那裡得到的一樣。


Steinmiller和Hammond說,儘管收入有限,球隊的高薪資總額(6,970萬元,在聯盟排名第十)仍然證明老闆Herb Kohl有心要建立一支能勝利的球隊。當Michael Redd的1,800萬元合約下個球季走完時,他們的薪資空間會更有彈性。Hammond說他有得到可以給某人「非常誇張數字」的授權。但是誰會願意接受呢?


「他們永遠得不到像LeBron的球員。」公鹿隊球迷Joe Neuberger說。「Dwyane Wade在這裡念大學(馬奎特),但是他們沒辦法把他找回來。那是你認為你有機會的球員,但是你沒辦法讓他回來。」


有些球隊只要等待那些球員之一會加盟。大部分的,像是密爾瓦基,只能期盼。


殘酷的現實是「他們沒辦法連續好幾年有機會去競爭。」Neuberger說。「也許某一年他們有機會,但不是每一年。」


他希望每三到四年,他們可以有機會有點表現。


「結果變成每九到十年。」他說。


的確,距離公鹿隊上次打進東區冠軍賽已經十年,那次他們因為Ray Allen的失手,在第七戰輸給了七六人隊。自此之後公鹿隊沒有再突破過季後賽第一輪。


那麼Neuberger為什麼還保有季票呢?他的孩子愛來看球。他依然喜歡NBA的運動感。但是面對現實吧……


「你在威斯康辛州的密爾瓦基。」Neuberger說。「現在正是冬天。你在禮拜六晚上來。沒有太多選擇。我想這是人們來看球的原因。」


而且不需要能挑戰冠軍的球隊就可以讓他們來這裡。這其實是小市場球隊隱藏的優勢。在洛杉磯,湖人隊需要每年準備競逐冠軍,不然他們很快就會被拋在腦後,不再被那些流行人士喜愛。


「我認為密爾瓦基是這樣的藍領勞工城市,他們只需要看到努力工作。」季票持有者Dorrow說。「不斷地去嘗試。永不放棄。如果我們有個50勝的球季,老兄,我們就高興了。我們不需要冠軍;那對我們來說太華而不實。我們只要一支好的、強壯的、有競爭力的團隊,能夠維持三到四年,讓我們可以有所連結,有所投射。」


公鹿隊去年打進季後賽,結果帶來90%的季票續約率,除此之外也新賣出了約2,000張的季票,這好到足以贏得聯盟的讚許。公鹿隊這季平均每場15,303位觀眾,在聯盟排名第22名。比賽中你還是可以找到一大區的空座位。群眾大多數的熱情來自於Bogut發起的加油團隊,他們被稱作「Squad 6」。他們的加油聲和呼喊在球場裡迴繞。


公鹿隊盡他們全力讓球迷參與,並給予回報。有個促銷活動是讓寒冷的天氣轉變成福利,根據當時的溫度限量賣出接下來球賽的門票。這天晚上溫度是刺骨的16度,表示每張票只要16元。另一項促銷活動似乎總結了球隊的困境,雖然他只是要製造對球隊的興趣。那場比賽的贏家可以得到觀看公鹿隊比賽的機會……在紐約。

 

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